Walter Allward, Architecte

Walter Seymour Allward est né à Toronto le 18 novembre 1876. Allward est surtout connu pour la conception et la sculpture du Mémorial national du Canada à Vimy.

Au cours de son adolescence et de ses études à la Central Technical School à Toronto, Allward suit une formation de charpentier auprès de son père; puis il commence un programme d’apprentissage au sein de la société d’architecture Gibson et Simpson. À l’âge de dix-neuf ans, Allward entre chez Don Valley Brick Works et se met à sculpter la terre cuite.

Les premières œuvres d’Allward sont axées sur les monuments de guerre. Sa première commande consiste en un monument à la mémoire de la Rébellion du Nord-Ouest, qui sera suivie d’autres commandes pour commémorer la guerre de 1812 et la guerre d’Afrique du Sud. Allward travaille également sur des bustes de personnages historiques canadiens dont John Graves Simcoe et William Lyon Mackenzie. Parmi les autres œuvres célèbres d’Allward, mentionnons le mémorial de Bell Telephone à Brantford et le mémorial de la guerre d’Afrique du Sud à Toronto.

Après avoir élaboré 150 esquisses, Allward soumet une proposition pour la construction du monument en souvenir des Canadiens morts pendant la Grande Guerre dans le cadre du concours de design organisé par la Commission des monuments des champs de bataille nationaux. En 1921, la Commission choisit le projet d’Allward parmi 160 propositions et décide de construire le monument sur la crête de Vimy. Allward installe un atelier à Londres en 1922, qu’il utilisera comme base pendant ses voyages en Europe où il recherche le matériau approprié pour le monument. Allward finit par choisir la pierre calcaire de Seget, la même pierre que celle utilisée pour construire le palais de Dioclétien dans ce qui est aujourd’hui la Croatie.

Une fois la pierre trouvée, Allward revient à Londres pour y créer des modèles en plâtre grandeur nature. Les modèles sont ensuite envoyés à Vimy pour être copiés dans la pierre calcaire par des artisans sculpteurs qui travaillant sur le site de Vimy. Allward se rend à Vimy à plusieurs reprises au cours des années suivantes pour superviser la construction du monument, qui prendra beaucoup plus de temps que prévu pour différentes raisons : la longueur de la recherche de la pierre parfaite, le transport de la pierre jusqu’au Nord de la France, la nécessité de créer une base massive de béton et d’acier ainsi que la complexité du design. Quinze ans après le début des travaux, le roi Edward VIII inaugure officiellement le monument le 26 juillet 1936.

Avant ses travaux sur le Mémorial de Vimy, Allward était reconnu comme un grand sculpteur dans l’ensemble du Canada. En 1900, il est nommé à la Société des artistes de l’Ontario et, trois ans plus tard, intègre l’Académie royale des arts du Canada. L’année de l’inauguration de son mémorial à Vimy, Walter Seymour Allward devient membre honoraire de l’Institut royal d’architecture du Canada et, en 1938, le premier ministre Mackenzie King reconnaît son travail sur le Monument commémoratif du Canada à Vimy au cours d’une session parlementaire. Walter Seymour Allward est fait compagnon de l’ordre de Saint-Michel et Saint-Georges en 1944.

Allward est également un personnage du roman « The Stone Carvers » de l’auteure canadienne Jane Urquhart.

Walter Seymour Allward est décédé à Toronto le 24 avril 1955 à l’âge de 78 ans.