Rècipiendaires De La Croix De Victoria À Vimy

COURAGE ET VAILLANCE À VIMY : DES CANADIENS REÇOIVENT LA CROIX DE VICTORIA, LA PLUS HAUTE DÉCORATION DE L’EMPIRE

Dans cette première d’une série historique sur la Bataille de la Crête-de-Vimy, la Fondation présente certains des soldats qui ont participé à la bataille et souligne l’héroïsme dont ils ont fait preuve lors de cette victoire mémorable des forces canadiennes.

Il est extrêmement difficile de comprendre le chaos qui règne dans une bataille, surtout dans un combat aussi intense que la Bataille de la Crête-de-Vimy. Le 9 avril 1917, ce n’était pas la première fois que les soldats alliés osaient traverser le No Man’s Land à Vimy, et chacune des tentatives précédentes s’était soldée par des pertes importantes aux mains des Allemands, dont les défenses étaient considérées comme quasi impénétrables. Les troupes alliées qui s’y opposaient devenaient malheu reusement de la chair à canon.

Mais tout a changé rapidement à partir du 9 avril, quand les quatre divisions du Corps d’armée canadien, combattant ensemble pour la première fois, ont donné l’assaut à Vimy. Leur détermination était palpable et, grâce à une nouvelle stratégie et une nouvelle ardeur, ils ont réussi à s’emparer de la Crête-de-Vimy.

À n’en pas douter, tous les soldats canadiens ont fait preuve d’un courage remarquable dans cette bataille acharnée, mais quatre d’entre eux se sont démarqués par leur bravoure exceptionnelle et ont été décorés de la très convoitée Croix de Victoria, la plus haute décoration militaire de l’Empire britannique. Trois d’entre eux se sont distingués le premier jour de la bataille:

William_Johnstone_Milne Le soldat William Milne, du 16e Bataillon: Le 9 avril, près de Thelus, le jeune soldat de 24 ans repère une mitrailleuse ennemie qui tire sur ses compagnons. En rampant sur les mains et les genoux, il réussit à atteindre la mitrailleuse, il tue les équipiers et s’empare de l’arme. Il répète le même exploit contre une deuxième équipe de mitrailleuses, mais il est tué peu après. La dépouille de M. Milne ne fut pas récupérée du champs de bataille. On lui rend hommage sur le Monument commémoratif du Canada à Vimy, en France.

lanceLe sergent suppléant Ellis Sifton, du 18e Bataillon: Durant l’attaque dans les tranchées ennemies, la compagnie du sergent Sifton est arrêtée par le feu des mitrailleuses. Le sergent Sifton repère l’arme, il se jette à l’assaut, à main nue, et tue toute l’équipe ennemie. Un petit groupe d’Allemands s’avancent ensuite dans la tranchée, mais il réussit à les tenir à distance jusqu’à l’arrivée de nos hommes. Il est tué en accomplissant cet acte de bravoure, mais son courage a sans aucun doute permis de sauver plusieurs vies et a contribué grandement au succès de l’opération. Le sergent Sifton a été enseveli dans le cimetière au cratère Lichfield, près de Neuville-Saint-Vaast, en France.

John_George_Pattison Le soldat John Pattison, du 50e Bataillon: Le 10 avril, quand l’avance des troupes canadiennes est arrêtée par une rafale de mitrailleuse, le soldat Pattison, sans se préoccuper de sa sécurité, saute d’un trou d’obus à un autre pour s’approcher à 30 verges de la mitrailleuse ennemie. De là, malgré le feu nourri, il lance des grenades sur le poste ennemi et réussit à tuer ou à blesser une partie des artilleurs. Puis il donne l’assaut à la baïonnette aux cinq tireurs qui restent. Il est tué plus tard sur le champ de bataille. Pattison fut tué le 3 juin 1917 pendant une attaque à une centrale électrique près de Lens, en France. Il est inhumé au cimetière militaire La Chaudiere, en France, à environ 3 kilomètres au sud de Lens, aux abords nord-ouest de Vimy.

220px-Thain_Wendell_MacDowell Le Capitaine Thain MacDowell, du 38e Bataillon: Le 9 avril, le capitaine MacDowell, avec l’aide de deux estafettes (les soldats James T. Kobus et Arthur James Hay, plantons de la compagnie, qui de leur côté ont tous deux reçu la Médaille de conduite distinguée) atteint la position allemande avant sa compagnie. Après avoir détruit un nid de mitrailleuses, il poursuit l’équipe d’un deuxième poste. MacDowell aperçoit ensuite un Allemand qui s’enfuit dans un tunnel. Au fond du tunnel, MacDowell réussit à faire croire aux Allemands qu’il fait partie d’un groupe beaucoup plus nombreux; ce faisant, il capture deux officiers et 75 soldats allemands. Il fait monter les prisonniers par groupes de 12, afin que Kobus et Hay puissent les ramener à la ligne canadienne. Malgré une blessure à la main et le feu intensif de l’ennemi, il réussit à tenir la position pendant cinq jours, jusqu’à l’arrivée de son bataillon. Il est le seul des récipiendaires de la Croix de Victoria à survivre à la bataille. Le capitaine MacDowell est mort le 29 mars 1960 et est inhumé au cimetière Oakland, à Brockville, en Ontario.