Le 4 novembre – Les femmes dans la Première Guerre mondiale
La série des conférences du centenaire de la Première Guerre mondiale

Le 4 novembre 2018, l’historienne et auteure Charlotte Gray a parlé aux participants à Cobourg, en Ontario, de « Les femmes dans la Première Guerre mondiale ».

Des dames organisent une tombola pour l’effort de guerre. Archives de la Ville de Toronto, Fonds 1244, article 872.

Elle a commencé sa conférence en discutant des histoires que nous racontons en tant que pays à propos de notre propre histoire :

«Des aspects de la Première Guerre mondiale sont passés de l’histoire à la mythologie. Les histoires que nous nous sommes racontées au sujet de nos origines nationales évoluent d’une génération à l’autre. La réémergence de Vimy dans la mémoire collective fait partie de l’histoire de ces origines.

C’est une histoire que le gouvernement fédéral a en réalité promu au début du XXe siècle: le Canada en tant que nation guerrière. Cette histoire est maintenant parallèle à d’autres histoires d’origine nationale.

Par exemple, à la fin du 19e siècle, l’histoire du Canada était perçue comme l’histoire du Dominion, entièrement britannique. C’est l’histoire impériale: c’est l’histoire de la colonie à la nation. Puis, au milieu du 20e siècle, une autre version de l’histoire canadienne est apparue, celle dans laquelle les liens est-ouest définissaient le pays. D’abord les voies navigables puissantes, puis les chemins de fer ont été la colle qui a gardé ce pays uni. Tout à coup, ce n’est pas l’histoire qui a défini le Canada, c’est notre géographie.

Pouvons-nous séparer le mythe de l’histoire en cette ère de post-vérité? La plupart d’entre nous ont finalement compris que chaque version de l’histoire est chargée de jugements de valeur, de préjugés et de suppositions quant aux voix qui doivent être entendues – et en particulier aux voix qui doivent être ignorées.»

Charlotte mentionne ensuite qu’il est maintenant admis que la Grande Guerre a révolutionné la vie des femmes: « On a toujours dit que cela libérait les femmes de la classe ouvrière des tâches pénibles du service domestique en leur ouvrant d’autres possibilités. Nous supposons également que, dans les limites des rôles de genre extrêmement ségrégés à l’époque, les femmes étaient toutes aussi engagées dans l’effort national que les hommes. » Toutefois, comme elle le fera remarquer, certaines des conséquences de la vie des femmes sur la Première Guerre mondiale n’ont pas été aussi simples que nous voudrions le supposer aujourd’hui. Mais pour les femmes, l’impact le plus radical sur leur vie fut que la plupart d’entre elles auraient le droit de voter aux élections fédérales.

Un dernier au revoir aux soldats qui partent pour la guerre, Archives de la ville de Toronto, Fonds 1244, article 824.

 

Dans cette courte vidéo, Charlotte Gray discute du dilemme auquel les suffragistes ont été confrontés lors du déclenchement de la guerre en 1914:

Qu’en est-il de notre compréhension traditionnelle des rôles des femmes pendant la guerre?

Margaret Atwood écrit dans La Guerre en Couleur au sujet de l’évolution des rôles des femmes à ce stade : « Nombreux étaient ceux qui avaient un travail relié à la guerre. Des femmes acceptaient des emplois qui auraient été confiés à des hommes si ceux-ci avaient été en nombre suffisant pour les occuper. Les femmes travail- laient la terre, elles étaient employées dans des usines qui fabriquaient des obus et autre matériel de guerre, elles cousaient des uniformes et autres accoutrements, notamment le trench-coat (littéralement le « manteau de tranchée») si essentiel pour ceux qui vivaient dans les tunnels de boue froide du front.

Les femmes jardinaient aussi et organisaient des cercles de mise en conserve pour la préservation des denrées. Elles vendaient des obligations de la Victoire et prenaient part aux campagnes de recrutement. Elles s’engageaient dans des comités de guerre, elles récoltaient des fonds pour envoyer des colis aux soldats ou former des infirmières qui, non seulement allaient servir outre-mer, mais aussi chez nous, soignant des soldats trop mutilés pour être renvoyés dans les tranchées. » (216)

Travailleuses au laboratoire du docteur Alexander Graham Bell, Beinn Bhreagh. Canada, Ministère de la Défense nationale/Bibliothèque et Archives Canada/PA-024363 (modification de l’image originale).

Mais même dans des rôles moins traditionnels, des tensions persistaient au sein du mouvement des femmes. Regardez ce clip de Charlotte Gray discutant du travail des femmes dans les usines de munitions:

Département d’assemblage, British Munitions Supply Co. Ltd., Verdun (Québec). Canada, Ministère de la Défense nationale/Bibliothèque et Archives Canada/PA-024436 (modification de l’image originale).

Après des années d’efforts, le droit de vote a finalement été étendu au niveau fédéral à (certaines) femmes. De Charlotte Gray : «Puis, en septembre 1917, le gouvernement d’union dirigé par le Premier ministre Robert Borden adopta la Loi des élections en temps de guerre. La motivation du gouvernement à présenter ce projet de loi était transparente et avait peu à voir avec l’engagement en faveur de l’égalité des droits ou de la justice sociale La préoccupation du gouvernement était son engagement à envoyer encore plus d’hommes au front, mais le nombre de volontaires était épuisé.

La conscription semblait être la seule solution mais elle était profondément impopulaire auprès de nombreux groupes, notamment au Québec. Le Premier ministre s’est rendu compte qu’il devait manifester son soutien populaire à la conscription. Il a donc étendu le droit de vote aux infirmières chargées des hôpitaux en France, puis aux femmes, veuves, mères et soeurs de soldats servant outre-mer. Tous fortement en faveur de la conscription. Leurs garçons étaient dans les tranchées. Ils savaient qu’ils avaient besoin d’aide. Beaucoup d’entre eux se battaient sans aucune forme de répit ni de soulagement depuis plus d’un an, plus de deux ans. C’était incroyablement difficile.

Mais quelle que soit la motivation machiavélique du gouvernement en 1917, le chat était maintenant sorti du sac. Il était impossible que le suffrage au niveau fédéral soit annulé. Il devait être accordé plus largement. Et en mai 1918, toutes les femmes âgées de plus de 21 ans et non nées à l’étranger, et répondant aux exigences de propriété de leur province, ont été autorisées à voter aux élections fédérales.

Cependant, la loi ne s’appliquait pas à toutes les femmes. Outre les personnes nées à l’étranger, les femmes appartenant à des groupes minoritaires, y compris les femmes d’origine asiatique, ne jouissaient pas du droit de vote. Et il faudra encore 42 ans avant que les femmes autochtones, aux côtés des hommes, obtiennent le droit inconditionnel de voter.»

Infirmières militaires à un hôpital canadien votant aux élections fédérales. Canada, Ministère de la Défense nationale/Bibliothèque et Archives Canada/PA-002279 (modification de l’image originale).

En résumé, Charlotte Gray estime que : « Malgré les apparences, l’impact de la Première Guerre mondiale sur la vie des femmes a été moindre qu’il a souvent été décrit. »

 

Questions de discussion

– Charlotte Gray cite Nellie McClung selon laquelle, si les femmes avaient été à la tête du monde, la Première Guerre mondiale n’aurait pas eu lieu. Pensez-vous que c’est le cas? Les femmes sont-elles plus sensibles à l’établissement de la paix que les hommes? Les femmes gèrent-elles les pays différemment des hommes? Examinez les positions de vos dirigeantes politiques actuelles et passées à travers le monde.

– Nous pensons souvent que la Première Guerre mondiale offrait aux femmes une chance d’occuper de nouveaux emplois et de jouer un nouveau rôle dans la société. Pourquoi l’impact de la Première Guerre mondiale sur la vie des femmes aurait-il été exagéré?

– Imaginez que vous êtes l’épouse, la fille ou la soeur d’une personne appartenant à un groupe ethnique qui a été interné pendant la guerre, telle qu’ukrainienne, allemande ou polonaise. Est-il juste que vous n’ayez pas le droit de voter en même temps que les autres femmes? Décrivez ce que vous ressentirez après la loi de 1917 sur les élections en temps de guerre.

– Imaginez que vous soyez une femme travaillant dans une usine pendant la guerre et fabriquant des munitions pour l’effort de guerre. À la fin de la guerre, vous n’avez plus de travail, car les anciens combattants qui reviennent au pays occupent des emplois dans les usines. Comment vous sentiriez-vous?

– La maternité est un thème qui revient régulièrement dans les discussions sur le mouvement du suffrage pendant la Première Guerre mondiale. Pourquoi était-ce si central dans les débats sur le vote des femmes?

– Charlotte Gray affirme que les voix que nous excluons de notre histoire sont aussi informatives que les voix que nous incluons. Y a-t-il encore des voix qui manquent dans notre compréhension de la Première Guerre mondiale? Où devrions-nous chercher à répondre à certaines de ces voix 100 ans plus tard?

– Cette page contient deux photos qui ont été colorisées. Utilisez le guide Vimy 100 en classe sur «La photographie et la Première Guerre mondiale» pour analyser les photos et l’ajout de couleurs.